玻璃,被人类利用的时间很早。虽然由砂子、苏打和石灰组成的基本配方,仍然是这个行业的核心,但前有炼金术士,后有化学家,千百年来,他们不断对这些原料做着小改动,来推陈出新。为了让酒杯和醒酒瓶晶莹剔透,可以加入铅。为了让烤炉器皿耐热,可以加入硼。为了让酒具和装饰碗显现出漂亮的蓝色,可以加入钴。为了加快光线透过玻璃的速度,可以加入锗 [zhě] 。为了减慢这一速度,还可以加入氟。总之,不同的配方,能产出不同的玻璃。玻璃,是改变了世界的工具。

据推测,公元前2500年,地球人就已经用上了玻璃。美索不达米亚和古埃及的遗迹里,都曾有小玻璃珠的出土。

最开始的玻璃,使用大自然中能够提取的钠、或者钾元素,来降低硅的熔点。世界上第一个玻璃工厂,建立在一千五百年前的埃及。当时先以陶土做内核,再于内核外浇上热玻璃溶液,制成容器,这种技术现在称为“沙芯法”。古代埃及人的发明创造,后经阿拉伯人传播到了世界各地。

在公元一世纪,玻璃的“充气法”出现,这就是我们现在说的吹玻璃艺术。随着罗马人推广了埃及的玻璃吹制技术,玻璃的命运也发生了重大转折。通过吹制,玻璃可以造成中空的复杂形态,也就是说,它们可以用来做各种瓶瓶罐罐了!

1867年,清末思想家王韬来到伦敦,参观了用钢铁和玻璃建造的著名建筑“水晶宫”。他深感“光怪陆离,奇幻不测、目眩神迷”。玻璃让他大开眼界。在一般人的印象中,中国古代几乎没什么玻璃,事实是不是真是这样的呢?

其实,中国人很早就见过玻璃,而且至少在西周初年,就学会了制作玻璃的技术,著名的越王勾践剑上,就镶嵌着蓝色玻璃片,西汉南越王墓里,也有玻璃做的假玉璧。

但是,一件跟玻璃用处相似,并且更好看、更便宜、更结实的东西出现,导致玻璃在中国古代黯然失色。这就是瓷器。它不但外在更好看,用来装热水热饭还不烫手。

瓷器,容器中的战斗器。所以,虽然从秦汉隋唐到宋元明清,中国一直从罗马、进口玻璃器,顺便出口瓷器给他们,但玻璃的使用,就局限于贵族和有钱人赏玩了。

欧洲的玻璃发展之路,也走得不是很太平。罗马帝国灭亡后,之前繁华的玻璃生产就开始走下坡路。之后,随着大马士革和君士坦丁堡饱经战火,从两大玻璃重镇逃难的工匠汇聚于商业繁华的意大利各城邦,玻璃制造业才迎来第二春。

这么巧,大家都是做玻璃的,那就强强联合吧!1450年,威尼斯已经开始有组织地大规模生产玻璃,并在之后一百多年里,成为欧洲的玻璃中心。他们使用玻璃制作花窗,仿制玛瑙、玉石、水晶,制造杯子盘子瓶瓶罐罐,各种雕塑小玩意儿,还有据说有超能力的水晶球。

欧洲北部寒冷地区,对于防风的玻璃窗有大量需求。而玻璃窗又让那时的知识分子,有更多机会观察和思考光线的投影和变化,这种体验甚至影响了文艺复兴时期的绘画透视技术。玻璃,就这样开始改变世界。

从浅显一点的层面来说,因为有了玻璃球或水晶球,才有了科学家的重要工具——放大镜。13世纪的罗杰·培根就发现:如果透过玻璃球或水晶球的切片,看书上的字母或任何微小物体,可显得清楚很多,也大得多,对老年人和弱视者很有裨益。

隐约预见了放大镜、显微镜、老花镜、近视镜的未来。从深入一点的层面来说,玻璃的广泛运用,让人类的“光学知识”一点一点积累起来了。

17世纪末,英国人乔治·拉文思克罗夫特,用钾、氧化铅和煅燧石,制造出了透光性能更好、近乎透明无色的铅玻璃。越来越成熟的玻璃技术,结合着之前积累的光学知识,玻璃开始大放异彩。因为透明的玻璃容器,和可以放大的,给大家提供了“眼见为实”的工具。

随着望远镜和显微镜的发明,人类“开眼看世界”的窗户就此打开了,小到肉眼看不到的微生物、远到光年之外的星辰。都可以通过特制的“玻璃”看到。

手可摘星辰确实是做不到的,通过望远镜看一看还是可以的。1683年,列文虎克用玻璃珠制成的显微镜,观察到了细菌,最终带来了之后两百年人类对传染病的认知和征服。

蒸汽机的发明也离不开玻璃。通过观察玻璃管里的水柱,欧洲人知道了气体虽然看不见,但是有重量,能产生蒸汽压力。这种认知才是蒸汽机的理论基础。

玻璃,也终于摆脱了玩具和艺术品的命运,变成了人们追求知识、认知世界的工具。细菌学、分子生物学、天文学、地质学、古生物学、病理学、摄影术……玻璃给欧洲带来了一场知识大爆发。一直到今天,我们都生活在这场知识大爆发的福泽之下。

现在的玻璃,既可高大上改变人类命运,又可接地气造福人类生活。它大部分时候,都安安静静地扮演着“容器”的小角色,并且因为能够超快速大批量地生产,所以变得更加廉价。但是你要知道,它曾在斯宾诺莎、笛卡尔、牛顿等“磨镜大师”手里,引领着我们,眺望星空、俯察尘埃,终于推开了浩瀚科学文明的大门。

玻璃的丰富和廉价,到了是个人就能随便扔的程度。可是,随便扔不代表离得开。小件的手机屏幕、喝水的杯子,大件点的汽车玻璃、家里的窗户,它无处不在。感谢玻璃,让我们的生活变得五彩斑斓。

玻璃是一种脆弱但是改变了人类世界的材料

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